Erizo de mar, características, hábitat, alimentación y reproducción

Erizo de mar, animales invertebrados del filo Equidodermos, clase Equinoideos
Erizo de mar

Se conocen como erizo de mar a los animales invertebrados agrupados en la clase Equinoidea (Equinoideos), correspondiente al filo de los Equinodermos (Echinodermata), que comparten con animales íntimamente relacionados como las estrellas de mar o los pepinos de mar. Su nombre viene dado por un gran número de púas móviles que tienen en su parte externa, que de alguna manera recuerdan a los erizos terrestres.

Características y descripción del erizo de mar

La mayoría de los erizos de mar presenta una forma prácticamente esférica, aunque algunas especies exteriorizan una morfología discoidal. A diferencia de los asterioideos o los ofiuroideos, no poseen brazos y carecen de simetría pentaradial apreciable a simple vista. Sin embargo, la disposición de los órganos internos del animal sí sigue ese patrón, por lo que también se considera a los equinoideos como animales invertebrados con ese tipo de simetría.


Como otros equinodermos, los erizos de mar tienen un esqueleto formado por la unión de placas de carbonato de calcio que están cubiertas por una fina dermis y una epidermis. En el interior de este esqueleto es donde se encuentran todos los órganos del animal.

El erizo de mar también cuentan con un sistema acuático vascular que hace bombear agua al interior del animal para llegar hasta los pies ambulacrales, que están involucrados en diversas funciones. Estos animales se dividen en dos partes, la oral y la aboral. La primera es la que está encarada hacia el suelo y es donde se encuentra la boca del animal. La mitad aboral es la superior y es donde se localiza el ano y el madreporito, que comunica directamente con el sistema ambulacral.

Las espinas del erizo de mar pueden tener dimensiones muy dispares dependiendo de la especie. La mayoría se encuentran en un rango de entre 1 y 3 cm de largo y 1 o 2 mm de ancho. Sin embargo, algunos animales invertebrados pueden llegar a tener espinas que superan los 30 cm. La función principal de estas espinas es la protección frente a depredadores y algunas incluso pueden ser venenosas.

La boca de la mayoría de erizos de mar está formada por 5 dientes de carbonato de calcio que junto con una estructura similar a una lengua forman un órgano conocido como linterna de Aristóteles. Después de la boca se encuentran la faringe y el esófago que desemboca directamente en el intestino.

La circulación se produce a través del sistema acuático vascular y del sistema hemal que contiene un líquido similar a la sangre. La respiración la realizan a través de cinco pares de branquias situadas alrededor de su boca. Su sistema nervioso no tiene un cerebro como tal y la estructura más importante es un anillo nervioso alrededor de la boca.

Distribución geográfica de los erizos de mar

Los equinoideos o erizos de mar viven exclusivamente en los fondos marinos, pero se los puede encontrar en prácticamente cualquier mar u océano. A pesar de eso, son la familia de equinodermos que peor están adaptados a las grandes profundidades, puesto que no se han encontrado nunca más allá de los 6850 metros.


Hábitat y alimentación ¿Qué comen los erizos de mar?

La adaptación del erizo de mar a diferentes climas les permite habitar en mares extremadamente cálidos pero algunas especies también habitar en algunos lugares con temperaturas muy bajas. Tienen la capacidad de modificar su dieta y su metabolismo dependiendo del ambiente en el que se encuentren: en hábitats ricos se alimentan principalmente de algas que les permiten un crecimiento rápido, mientras que en ambientes con menos recursos tienen una dieta mucho menos calorífica y un metabolismo más pausado. A pesar de todo, la mayor variedad de erizos de mar se puede encontrar en aguas temperadas y tropicales, entre la superficie y decenas de metros de profundidad.

Los equinoideos están generalmente bien protegidos contra la mayoría de sus depredadores gracias a sus espinas. Sin embargo, algunos animales se han adaptado para contrarrestar esta defensa con dientes, pinzas o garras, habilitadas para la captura e ingesta de estos animales invertebrados; por ejemplo la langosta, los cangrejos, la nutria de mar y determinados peces especializados en la depredación del erizo de mar.

Reproducción

Los erizos de mar se reproducen sexualmente y normalmente tienen sexos separados. La fecundación suele ser externa, y tanto el macho como la hembra secretan sus células sexuales al agua, donde se unen para formar el cigoto. Una vez producida la fecundación, algunas especies recogen los huevos fecundados y las mantienen en sus espinas para darles un mayor nivel de protección.

Al cabo de pocas horas, los huevos fecundados forman una blástula que ya tiene la capacidad de nadar libremente. El desarrollo de estos animales invertebrados es indirecto y deberán pasar por diversas fases larvarias antes de originar el organismo adulto. Este proceso tarda varios meses y comienza con el desarrollo de las placas calcarias alrededor de la boca y el ano. En esa etapa la larva se hunde hasta el fondo marino y empieza un proceso de metamorfosis que dura aproximadamente una hora .

Datos adicionales. Erizos de mar comestibles

  • El erizo de mar es utilizado en muchos platos gastronómicos, de hecho determinadas especies son destinadas a su comercialización en el mercado, sus valores culinarios son muy apreciados por los aficionados a este tipo de marisco. Por lo que existen muchas recetas para la elaboración de platos, incluso combinados con otros tipos de pescados.
  • Entre sus propiedades como dieta alimenticia destaca su alto contenido en proteínas, yodo y también hierro. Además el contenido en grasas es muy bajo.
  • A nivel económico cada vez representa una alternativa de trabajo para muchos emprendedores, especialmente la explotación o cultivo del erizo de mar para introducirlo en el mercado de alimentos.
  • Desde el punto de vista de la acuariofilia, son muchas las tiendas de animales que facilitan la adquisición de erizos de mar para su incorporación en acuarios de arrecifes.

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